Der Krampus ähnelt dem Knecht Ruprecht, da er ebenso schreckenerregende Züge aufweist und den heiligen Nikolaus begleitet. Während Knecht Ruprecht jedoch sowohl bestraft als auch belohnt, ist der Krampus ausschließlich für das Bestrafen verantwortlich. Auch tritt er gemeinsam mit anderen Krampussen meist in Gruppen auf. Er ist besonders verbreitet in Süddeutschland, Österreich, Ungarn, Slowenien, Tschechien sowie in Teilen Norditaliens und Kroatiens. Wenn mehrere Krampusse gemeinsam mit dem Nikolaus auftreten, wird diese Gruppe als Pass bezeichnet.

Das Äußere des Krampus ist unheimlich: Er trägt eine teuflische Holzmaske, die aus Zirben oder Lindenholz geschnitzt wird und mit echten Hörnern von Ziegenböcken, Steinböcken oder Widdern versehen ist. In der neueren Zeit gibt es auch viele Krampusse mit einer Kunststoff-, Aluminium- oder Gummimaske. Sein Mantel oder Hosenanzug besteht aus Schaf- oder Ziegenfell; in Niederbayern ist er nur mit Kartoffelsäcken bekleidet. Auch gibt es in dieser Gegend sogenannte Fellkrampusse, die keine Maske, sondern nur Fell und Hörner tragen. Allgemein trägt der Krampus an seinem Gürtel am Rücken mehrere kleinere bis mittelgroße Kuhglocken oder eine Balkenglocke, die ihm bis in die Kniekehlen reicht. In regionalen Ausprägungen führt er eine Kette zum Rasseln mit sich. Seine weiteren, örtlich variierenden Utensilien sind ein Rossschweif oder ein Kuhschwanz, eine Weidenrute zum Bestrafen, sowie eine Butte - ein auf seinem Rücken befestigter Behälter, in dem er böse Kinder mitnehmen kann. Der Krampus weist sowohl im Äußeren als auch im Wesen teuflische Züge auf, woran auch seine Tiroler Bezeichnungen Tuifl, Tuifltåg und Tuifltratzen erinnern. In Bayern und Österreich wird er oft Kramperl genannt. Auf mittelhochdeutsch bedeutet Krampen "Kralle".

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