Der Begriff der Mette im Bezug zum Weihnachtsfeste beschreibt nicht, wie von vielen meist angenommen, eine Messe, auch nicht im Sinne eines großen katholischen Gottesdienstes. Der Begriff der Mette, oft auch als Weihnachtsmette oder Christmette bezeichnet, stammt aus dem Lateinischen ("matutina") und bedeutet Morgenstunde. Morgenstunde in diesem Sinne bezieht sich jedoch nicht auf einen sehr frühen Zeitpunkt am Morgen, an dem die meisten ihren Tag beginnen, sondern steht bereits für die Nachtstunden, kurz nach dem der neue Tag angebrochen ist. Bei der Mette handelt es sich daher um einen Abendgottesdienst. Dieser findet an Heiligabend meist als Zusatzgottesdienst nach dem regulären Gottesdienst mit Krippenspiel statt.

Begonnen wird er meist um 23.00 Uhr und geht bis kurz nach Mitternacht. Der Grund für die spät gewählte Stunde für das Zusammenkommen in der Kirche kann mit der Geburtsstunde von Jesus Christus zusammenhängen. So lautet eine Zeile in einem Weihnachtslied "ein Kind geboren wohl zu der halben Nacht". Um Jesus, seinem Leben und seinem Leiden zu ehren, feiern die Menschen daher eine Christmette, die zeitlich so nah wie möglich an Jesus' Geburtsstunde liegt. Zudem symbolisieren nächtliche Gottesdienste auf besondere Weise die Bezeichnung Jesus als Licht der Welt. Nicht zuletzt wird Wachsamkeit in der Nacht als eine Tugend im Christentum angesehen, so wachten auch die Hirten der Weihnachtserzählung in der Nacht über ihre Tiere. Eine Mette wird in Deutschland lediglich an Weihnachten sowie vor Ostern gehalten. Eine Christmette, die vor allem im katholischen Raum vertreten ist, ist zudem zu unterscheiden von der Christnacht, die als evangelische Bezeichnung gilt. Aber auch die Christnacht wird zur späten Weihnachtsstunde gefeiert.

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